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Primo ritratto ‘dal vero’ di un mondo alieno

E’ del pianeta 51 Pegasi b, distante 50 anni luce dalla Terra

Rappresentazione artistica del pianeta 51 Pegasi b, (fonte: ESO/M. Kornmesser/Nick Risinger (skysurvey.org)

Rappresentazione artistica del pianeta 51 Pegasi b, (fonte: ESO/M. Kornmesser/Nick Risinger (skysurvey.org)

Ha l’atmosfera molto riflettente e sembra essere un pianeta ‘gonfio’ ossia meno denso del nostro Giove: è il primo ritratto ‘dal vero’ di un mondo alieno, cioè esterno al Sistema Solare. Ricostruisce il ‘volto’ di 51 Pegasi b che dista 50 anni luce da noi ed è il primo pianeta extrasolare ad essere scoperto, esattamente 20 anni fa.

Pubblicato sulla rivista Astronomy and Astrophysics, il risultato si deve ai ricercatori guidati da Jorge Martins dell’Istituto portoghese di Astrofisica e Spazio e dell’università di Porto. Finora era possibile vedere questi pianeti che risiedono in altri sistemi solari solo in modo indiretto ma adesso grazie alla nuova tecnica di osservazione hanno un ‘volto’ e soprattutto diventa possibile raccogliere molte informazioni sulla loro composizione.

I ricercatori hanno osservato direttamente la luce riflessa dal pianeta grazie allo strumento Harps sul telescopio dell’Osservatorio La Silla (del diametro di 3,5 metri) in Cile dell’Osservatorio Europeo Meridionale (Eso). ”È un risultato importante e non facile da ottenere”, rileva Isabella Pagano dell’Osservatorio di Catania dell’Istituto Nazionale di Astrofisica (Inaf). L’analisi del segnale è molto complessa e inoltre, aggiunge, è stato usato un telescopio di piccole dimensioni. Per questo sono promettenti le attese di usare la tecnica con telescopi più grandi come l’E-Elt, (del diametro di 39 metri) che l’Eso sta costruendo in Cile.

Le informazioni sulla luce riflessa dal pianeta possono essere usate per dedurre la composizione della sua superficie o della sua atmosfera, da cui dipende il modo in cui il pianeta riflette la luce della stella ‘madre’. In questo caso è stato scoperto che 51 Pegasi b ha una massa circa la metà di quella di Giove e un’inclinazione di circa nove gradi sul suo asse. Il pianeta è molto riflettente e sembra avere il diametro maggiore di quello di Giove. ”Questo ci dice – conclude Pagano – che il pianeta potrebbe essere ‘inflated’, ossia gonfio, vuol dire che è meno denso di Giove” (Ansa)

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